Pinacate was once training area for NASA astronauts

By Azucena Mazón

El Pinacate-2The Pinacate, which was recently recognized by UNESCO as a natural World Heritage Site, in the late 1960s was also once a training area for NASA astronauts given the area’s similarity to a moonscape.

Various individuals from Puerto Peñasco recall the astronaut training at the Pinacate, many of whom hold onto photographs from the astronauts who underwent preparation. Among these objects is a telegram in which the NASA “space navigators” request authorization from then Mayor Gerardo Portugal Coronado to do their training at the Pinacate.

It was in 1969 (well before the area was named a natural protected area) when NASA personnel visited the area in order to practice landing on the moon, after recognizing similarities to the moon given the Pinacate’s petrified lava and craters.

At that time, those in training were received by Mayor Gerardo Portugal Coronado to whom they gave photographs as a symbol of gratitude. One of these images is that of the first photograph of Earth taken from the moon wherein Mexico can be detected, as well as the point of Puerto Peñasco. The image is signed by John Young, Gene Cernan, and Tom Stafford (Prime crew of Apollo 10). Another photograph is signed by Joe Engle (Back up crew of Apollo 14).

Neil Armstrong, the celebrated first man on the moon, also expressed his gratitude to then Puerto Peñasco Mayor Portugal by giving him a ring in appreciation for letting them use the area of the Pinacate for training. This jewel is conserved by the family of Gerardo Portugal.

Others from the community remember this time, such as local businessman Gilberto Castillo Montiel, who recalls an event organized in the event hall of Hotel Villa Granada where the City administration presented acknowledgments to the NASA astronauts. Numerous people from Puerto Peñasco attended the event and had the opportunity to greet the astronauts. Some recall this as having taken place prior to the astronaut’s first trip to the moon.

Castillo recounts he clearly remembers when Gerardo Portugal Coronado told him, following the astronauts’ visit, that the Pinacate “was a spot that would put them on the global sphere.”

“I clearly recall when he told me the Pinacate would be the thing that would transport us to a global level, I even wrote that phrase on Facebook when I thought of it, now I understand his words, that vision Gerardo had,” Castillo reminisces.

"Una vista desde la Luna del hermoso Rocky Point, mi regalo para ti, Gene”, la firman  los astronautas  John Young,  Tom Stafford y Gene Cernan. Cortesía de Ernesto Portugal García y familia Portugal

“Una vista desde la Luna del hermoso Rocky Point, mi regalo para ti, Gene”, la firman los astronautas John Young, Tom Stafford y Gene Cernan. Cortesía de Ernesto Portugal García y familia Portugal

Another anecdote concerning the astronauts’ visit to Puerto Peñasco was gathered up by writer Guillermo Munro Palacio in his interview with Roberto “Beto” Pineda published in “Nuestra Gente” (No. 21, 2004, p. 7).  Among his multiple “bohemian” nights of music, Pineda was chosen to play at a local restaurant-bar during the NASA’s crew visit.

“The astronauts were there one evening in February of 1969. Gerardo Portugal Coronado arrived, euphoric, greeting everyone around. “How wonderful I’ve found you [the musicians]! I’m going to present you to the NASA astronauts who are going to the moon!”  There were two of them and there was a representative from the space program. They presented themselves to us nicely, they already had a couple of margaritas down the hatch. Portugal invited the rounds; we had been drinking tequila but we changed to Scotch Whiskey. Later on, the astronauts played maracas, güiro, and congas, playing “Juan Talamera” and “Cuando calienta el sol,” and “Cielito Lindo”…and asked us for addresses as to where to send pictures. That was in about February and in July they were already looking at us from the moon. Really pleasant, really pleased… they sent us autographed pictures of the moon, three for each of us; they remembered us. The pictures are around, Jorge (Bonillas) kept mine,” recalled Pineda.

Among other remembrances of the astronauts in Puerto Peñasco is the earlier mentioned telegram sent to Gerardo Portugal, asking for authorization to do training at the Pinacate. This telegram is among the documents of the Portugal family, as well as the ring given to Portugal by Neil Armstrong with an engraving of the year he went to the moon. This piece of jewelry was personally presented by the first man on the moon, as a remembrance of this achievement.

The photos were given to Gerardo Portugal during an event held for the astronauts in Las Vegas, Nevada, following their return from the first trip to the moon. There, the astronauts greeted Portugal and signed photographs for this individual who they had warmed to and to whom they were grateful.

The training done by NASA astronauts at the Pinacate created such curiosity and expectations that for years there was a fabled rumor milling around that photos from the first trip to the moon were those taken by the “space navigators” during their practices at the Pinacate.

In Don Wilhems’ To a Rocky Moon (University of Arizona Press, 1994), astronaut Jim Lovell remarked Mare Tranquillitatis (where the first moon landing took place) “looked like one of the geologic training areas he had seen, the Pinacate volcanic field in northern Mexico” (p. 190).

Recuerdan al Pinacate como el lugar donde astronautas hicieron sus prácticas para ir a la luna por primera vez

Por Azucena Mazón

El área recientemente nombrada  por la UNESCO como patrimonio natural de la humanidad  fue también el sitio donde astronautas de la NASA realizaron a finales de los 60´s  sus pruebas para el primer viaje, al ser una superficie muy parecida a la de la luna.

 Cortesía de Ernesto Portugal García y familia Portugal

“Muchos buenos deseos para ti: Joe Engle” Very Best Wishes to you!” Cortesía de Ernesto Portugal García y familia Portugal

De este acontecimiento personalidades de Puerto Peñasco hacen memoria, incluso se conservan fotografías de los astronautas practicantes así como objetos,  entre ellos , el telegrama donde los navegantes espaciales de la NASA solicitan al entonces presidente municipal Gerardo Portugal Coronado  autorización para hacer sus prácticas en el Pinacate.

Fue en el año de 1969 cuando  tras reconocer al área del Pinacate (antes de ser área natural protegida) como un sitio con una superficie muy parecida a la de la luna por  la petrificación de lava y sus cráteres, personal de la NASA visitó el lugar para realizar sus pruebas de aterrizaje.

En ese entonces los practicantes fueron recibidos por el presidente municipal  Gerardo Portugal Coronado  a quien obsequiaron fotografías como un detalle de agradecimiento por las atenciones , una de las imágenes es la primer fotografía que tomaron  desde la luna al planeta tierra donde se puede apreciar al país de México y en algún punto a Puerto Peñasco , la  impresión viene firmada  por John Young , Gene Cernan y Tom Stafford (equipo principal del Apollo 10). Otra fotografía viene firmada por Joe Engle (equipo secundario del Apollo 14).

Por su parte el célebre primer hombre en pisar la luna  Neil Amstrong también obsequió al alcalde en aquellos años un anillo como un gesto de gratitud por facilitarles los permisos  para practicar en el área del Pinacate , la joya  la conserva la familia de Gerardo Portugal.

De estos acontecimientos hacen memoria personalidades  de la ciudad  como Gilberto Castillo Montiel quien recuerda el evento que se organizó en un salón del hotel Villa Granada  donde el ayuntamiento   entregó reconocimientos a los astronautas  de la NASA, en el evento al que asistieron decenas de personas de Puerto Peñasco ,que tuvieron la oportunidad de saludar a los navegantes espaciales , esto según recuerdan sucedió antes de que viajaran a la luna cuando todo era una gran expectativa.

El empresario Gilberto Castillo cuenta que recuerda claramente cuando Gerardo Portugal Coronado le dijo después de la visita de los astronautas  que el   Pinacate “era un lugar que los pondría en el panorama mundial “

“Recuerdo muy claramente cuando me dijo que el Pinacate sería la marca que habría  de transportarnos a nivel mundial,  hasta escribí  esa frase en el face  cuando la recordé , ahora entiendo esas palabras , esa visión que tuvo Gerardo”

Otra anécdota sobre  la visita de los astronautas a Puerto Peñasco  es la que recoge el escritor Guillermo Munró Palacio en la entrevista que hizo para la revista “Nuestra Gente” a  Roberto “Beto” Pineda  quien entre sus múltiples noches de bohemia le tocó amenizar en una visita que hicieron los practicantes de la NASA  en un  restaurante- bar donde se encontraban (Nuestra Gente, No. 21, 2004, p. 7).

“Estuvieron los astronautas una tarde noche de febrero de 1969,  llegó al bar Gerardo Portugal Coronado  eufórico, saludando  a todo mundo ,  “Que bueno que los encuentro muchachos. Les voy a presentar a los astronautas de la Nasa que van a ir a la luna ” Ellos eran dos  y venia un representante del programa espacial, pues ya se presentaron con nosotros muy simpáticos   ya venían con algunas margaritas entre pecho y espalda, llegó invitando Portugal,  estábamos tomando tequila pero cambiamos a güisqui escoces . Al rato estaban los astronautas tocando las maracas y el güiro y la conga y Juan Talamera y cuando calienta el sol y cielito lindo y nos pidieron las direcciones para mandarnos fotografías. Eso fue como en febrero y en julio ya estaban viéndonos de la luna. Muy a gusto, muy contento  y nos mandaron las fotografías de la luna autografiadas , tres para cada uno. Se acordaron de nosotros. Por ahí andas las fotos, Jorge (Bonillas) se quedó con la mía”

De mas recuerdos que los astronautas dejaron en Puerto Peñasco esta el telegrama que enviaron a Gerardo Portugal donde pedían autorización para hacer sus prácticas en el Pinacate el cual permanece entre los documentos de la familia Portugal así como el anillo que entregó Neil Amstrong donde grabado aparece el año de la visita a la luna , la joya la entregó personalmente el primer visitante a la luna como recuerdo de su logro.

Las fotos fueron entregadas a Gerardo Portugal en un evento que se les realizó a los astronautas en las Vegas Nevada en su regreso a su primera expedición a la luna donde se saludaron y firmaron las fotos para su colaborador a quien le tomaron cariño y agradecimiento.

Las prácticas que realizaron los astronautas en el Pinacate crearon tal curiosidad y expectativa que por años se rumoró el mito de que las fotos que aparecían del primer viaje a la luna, nunca fueron a este satélite si no que eran las mismas imágenes que los navegantes espaciales tomaron de sus prácticas en el  Pinacate.

En el libro To the Rocky Moon escrito por Don Wilhems (Universidad de Arizona Press, 1994), el astronauta Jim Lovell comentó que Mare Tranquillitatis (donde sucedió el primer alunizaje) “parecía una de las áreas de formación geológica que había visto, al campo volcánico El Pinacate en el norte de México “(p. 190).

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